The rift-a family dynasty fights over the future of Luray Caverns


Visitors to Luray Caverns take in the sightions.
(Michael Orso/Getty Images)

On a busy summer weekend, the parking lot at Luray Caverns starts filling early. Há os grupos de ônibus de turistas asiáticos e europeus que começaram a manhã em Washington, casais em Harleys e Asas De Ouro, famílias em minivans e SUVs com as figuras de pau Decalques na janela traseira., No final do dia, talvez 3.500 pessoas tenham visitado as cavernas e completado a turnê de uma hora. Eles têm se maravilhado em colunas maciças de caneladas pedra, brincou sobre a formação que se parece com dois ovos fritos, e talvez tivesse uma gota de água do teto ir splat em sua cabeça, uma ocorrência de que as guias se referem como uma caverna beijo e é dito para trazer boa sorte.tudo isso acontece sob a superfície da Colina da caverna, onde o tempo quase permanece parado. Os estalactites esticam cerca de um centímetro para o chão a cada cem anos., A temperatura é sempre a mesma, a 54 graus. Além das luzes, a tecnologia é quase inexistente. Os Smartphones não funcionam nas cavernas, e a sua actualização no Facebook tem de esperar até à loja de presentes. A experiência é um pouco reconfortante e um pouco nostálgica, quanto mais não seja pela forma como uma série de salas cheias de pedras pode ser.Cavernas de Luray é a terceira caverna mais visitada nos Estados Unidos, seguindo apenas a Caverna de Mammoth no Kentucky e as cavernas de Carlsbad no Novo México. São parques nacionais., Cavernas de Luray é o que é chamado de caverna de show, definida pela National Caves Association como “desenvolvido para visitas públicas”.”Por outras palavras, as Grutas de exposição existem para ganhar dinheiro.há mais de 130 anos que as pessoas pagam para ir às Cavernas de Luray, para percorrer a terra e olhar para as maravilhas que lá existem. À taxa atual de US $ 24 por adulto e mais de 400.000 visitantes por ano, a receita se soma, e o resultado é um modesto Império turístico que ao longo dos anos se expandiu para incluir um campo de golfe, dois motéis, dois museus e um labirinto de jardim.,the Graves Brothers, two brothers and four sisters, are now the owners of this empire, what can properly be called the Luray Caverns fortune, worth about $20 million. É um negócio de família, dirigido por uma família que não se dá bem.

é difícil identificar exatamente quando eles começaram a lutar por Dinheiro, controle e talvez o futuro das cavernas. Talvez tenha sido depois dos pais investirem com um dos Cunhados numa loja de auto-peças que depois se lixaram. Ou talvez tenha sido quando uma irmã montou um confortável pacote de reforma e um pára-quedas dourado para si mesma., Ou talvez tenha sido depois de os irmãos se desentenderem sobre a gestão dos fundos que controlavam a sua herança. Mais recentemente, eles estiveram no Tribunal Distrital dos EUA em Harrisonburg, onde os três irmãos Graves mais novos processaram duas de suas irmãs mais velhas e disse que as mulheres tinham desqualificado – se como beneficiários dos fundos da família e não devem receber quaisquer ações da Luray Caverns Corp.

é fácil descartar isso como Apenas mais uma briga de família, embora com uma reviravolta na estrada. Pensa que “Dallas” encontra o National Geographic Channel. Mas é muito mais do que isso., As cavernas de Luray podem pertencer à família Graves, mas é um daqueles lugares que, de certa forma, pertence a todos nós. Como os Outdoors para cima e para baixo da Interestadual 81 que anunciam a sua presença, As Cavernas de Luray foram entrelaçadas durante gerações com as nossas férias de verão, as nossas reuniões, as nossas viagens de estudo. É uma pedra de toque, uma memória partilhada de modesta aventura., Entramos em cavernas para vislumbrar outro mundo, onde o ar é doce e fresco, onde a escuridão mais escura está ao virar da esquina e as paredes estão cheias de mistérios da natureza que precisam da nossa ajuda para serem vistos, e por extensão, para realmente existirem para nós.

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Ônibus de ferry de turistas a partir da estação de comboios para as cavernas no final da década de 1940.
(Cortesia Luray Caverns)

O slogan diz a famosa frase que Virgínia é para os amantes, mas também para os exploradores. A terra está cheia deles., A Virgínia é o único estado com uma estrutura de cavernas independente, e os burocratas identificaram mais de 4.000 cavernas, que vão desde fendas rasas até expansos sob as colinas e buracos ao longo da espinha dorsal de calcário que vai de Bristol a Front Royal.,

Thomas Jefferson escreveu elegantemente de Madison Caverna, perto de Rockingham e Augusta condado de linhas, em suas “Notas sobre o Estado da Virgínia”, publicado em 1785: “Ele está em uma colina a cerca de 200 metros de altura perpendicular, a subida de que, de um lado, é tão íngreme, que você pode arremesso de um biscoito de sua cúpula no rio que lava sua base.”

mas foi a descoberta de grandes cavernas ao sul de Harrisonburg em 1804 que criou a corrida subterrânea de terras que prosperou aqui até hoje., Os primeiros donos de Grand cobravam 50 centavos por cabeça para excursões e seguravam um baile anual lá dentro, onde centenas de homens e mulheres dançavam e bebiam ponche enquanto suas sombras tremiam nas paredes. A caverna permaneceu aberta para negócios mesmo durante a Guerra Civil, e, se as datas e Assinaturas arranhadas nas paredes dentro são para ser acreditado, oficiais da União e Confederados visitaram no mesmo dia.

O que nos leva a Luray, a cerca de 40 milhas ao norte de Grand Caverns, e a economia esfarrapada nesta parte da Virgínia do Norte após o fim da guerra., Ainda hoje, é uma comunidade isolada, separada pela longa cordilheira da Montanha Massanutten da varredura e maior prosperidade do principal Vale do Shenandoah para o oeste. Com a resiliência comercial da Grand Cavern bem estabelecida, a ideia de uma caverna como desenvolvimento econômico era um tema comum de conversa em Luray, mas o inventário disponível não estava à altura.

que mudou em Ago. 13, 1878, quando um pequeno grupo de exploradores sentiu o ar correndo de um pequeno buraco em um gentil monte a oeste da cidade., Eles alargaram a abertura, e então dois membros do grupo se arrastaram para o escuro e, com velas em suas mãos, viram os esplendores da terra colocada diante deles.


Uma gravura de Joseph Becket representa o “salão de baile” no final de 1800.
(Biblioteca do Congresso)

É bem possível que não havia melhor momento para encontrar um show caverna., Esta era a era dos românticos e a turnê paisagística, onde os americanos ricos saíram para olhar para o mundo natural, e uma caverna estava na mesma intersecção onde Charles Darwin e a aceleração do conhecimento científico encontraram o submundo estigiano da imaginação pública. A ferrovia chegou a Luray em 1881, permitindo que turistas de Washington e Baltimore chegassem de trem, em seguida, ser trazido por cavalo e carruagem para a entrada da caverna a uma milha e meia de distância., Luzes elétricas também foram instaladas no mesmo ano, e os visitantes flocaram para a cidade, atraídos pelos relatos sem fôlego de correspondentes de jornais e pesquisadores quase-oficiais.Harper’s Weekly published in Jan. 11, 1879, cerca de quatro meses após a descoberta da caverna: “explorações serão empurradas para a frente; mas mesmo agora as cavernas Luray não têm rival entre as regiões subterrâneas conhecidas pelo homem.,”

Uma equipe do instituto Smithsonian, viajou para Luray, em 1880, para uma visita de dois dias, em seguida, pronunciou sentença: “Comparar esta grande curiosidade natural com os outros da mesma classe, é seguro dizer que provavelmente há nenhuma outra caverna do mundo mais completamente e profusamente decorados com stalactitic e stalagmitic ornamentação do que em Luray.”

outras cavernas são maiores ou têm formações mais raras, mas Luray é um álbum dos maiores sucessos dos efeitos extravagantes e impressionantes do gotejamento lento de água mineral rica em calcário., No início da turnê, os visitantes vêm sobre o que é chamado de mercado de peixe, onde as dobras em uma formação horizontal se assemelham a uma cadeia de filetes. Mais tarde, há o fantasma de Plutão, o véu de Titânia e os pólos Totem, juntamente com enormes colunas e folhas de pedra tão finas que a luz passa. Há até o grande órgão de traqueia, onde as maletas de ponta de borracha atingem as rochas ao som de “uma poderosa fortaleza é o nosso Deus”.muitos dos nomes das formações estão ligados à mitologia grega e romana e às grandes explorações da Era Vitoriana., O sarraceno na tenda de sarraceno, onde a rocha parece inclinar-se a partir de uma brisa invisível, refere-se a uma palavra uma vez amplamente usada para descrever um muçulmano nômade. “Os nomes refletem a cultura popular da época”, disse Kevin Patrick, um professor da Universidade de Indiana da Pensilvânia que escreveu sobre o desenvolvimento de cavernas de shows. “Costumava ser Plutão. Agora, é Jabba the Hutt.”

According to a history of Luray Caverns, its discoverers made $ 91 in admissões at its grand opening. Mas a sua hipótese de riqueza duradoura era de curta duração., Houve uma disputa legal sobre se eles tinham enganado os donos originais da propriedade, e a caverna escorregou para fora de seu alcance. Uma subsidiária da ferrovia eventualmente tomou posse, empacotando excursões com transporte e pernoitas em um hotel construído para acomodar os hóspedes. Então surgiram problemas financeiros, e em 1905, Theodore Clay Northcott, conhecido como o Coronel, comprou as cavernas. Um engenheiro por treinamento, ele já estava usando o ar refrigerado da caverna para resfriar seu sanatório respiratório próximo, Limair, que desde então ardeu até o chão. Desde então, a família dele é dona das cavernas Luray.,o coronel e sua esposa, Belle Northcott, tiveram uma filha, e ela e seu marido tiveram um filho, Ted Graves, que morreu em 2010 aos 87 anos. Sua esposa, Rebecca Graves, morreu dois anos depois. Os seus seis filhos sobreviventes têm estado em constante litígio durante a maior parte dos últimos 10 anos, ameaçando uma cadeia de propriedade que agora se estende por quatro gerações.

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candidato ao Senado dos Estados Unidos George Allen greets, da esquerda, John Graves, Rod Graves e Cornelia Graves Espanha em 2012.,

de um lado estão as irmãs Rebecca Graves Hudson, Katherine Graves Fichtler e Elizabeth Graves Vitu, conhecidas como os irmãos mais velhos. John Graves, Rod Graves e Cornelia Graves Espanha, os irmãos mais novos, estão no outro acampamento. Nenhum falaria, mas um relato de trabalho de seus desentendimentos ocupa vários metros de espaço no Tribunal do Condado de Page, um belo edifício de tijolos situado em uma colina com vista para o centro de Luray., Lendo através dos arquivos, há uma qualidade triste e sedimentar para a sua luta, camadas em cima de camadas de reclamações construídas ao longo do tempo — como a pedra de fluxo nas cavernas—, então lentamente fundido em um bloco sólido e emaranhado.Katherine escreveu uma vez em uma carta a um juiz de circuito que todas as famílias precisam de um bode expiatório, “alguém para assumir a responsabilidade da normalidade, mas assumir a culpa viciosa por tudo, mesmo coisas que não existem. A minha irmã, Rebecca, é o bode expiatório favorito., Os meus três irmãos mais novos têm-lhe mordido os calcanhares durante 25 anos, enquanto ela aprendeu e se destacou.uma versão dos eventos tem a irmã Rebecca como vítima central. Ela começou a trabalhar para as cavernas em 1982, quando seu pai teve um derrame, foi promovido a gerente geral em 1988, então presidente em 2004. Inteligente, dura e ambiciosa, ela trouxe consultores para melhorar as operações das cavernas e demitiu funcionários de longa data que ela pensava não cumprir a linha., Então, em 2004, Rebecca foi sumariamente despromovida para um cargo de funcionários, em parte, de acordo com esta versão, porque seus irmãos mais novos ciumentos, liderados por Cornelia, virou seus pais contra sua filha mais velha. Ela foi convidada a demitir-se, recusou, e foi notificada de sua remoção como presidente em uma carta terse de três parágrafos de seu pai. Dois directores externos demitiram-se.

A outra versão tem Rebecca como um gerente autoritário que deixou o poder ir à sua cabeça e tentou enriquecer-se à custa do negócio., Seu irmão John queixou-se a ela em 2004 que ela estava congelando-o fora das decisões. “Eu sei muito pouco sobre as decisões que estão sendo tomadas sobre funcionários de nível gerencial, quando eu deveria saber, como seu diretor de pessoal”, ele disse a ela. “A minha carreira na caverna tem sido uma viagem stressante.”Ele acrescentou que estava à procura de outro emprego. Mas ele permaneceu nas cavernas e agora é presidente. O Rod é vice-presidente. A Cornelia trabalha no marketing.Daniel Carrell foi uma testemunha especializada nas cavernas num processo relacionado com o despedimento da Rebecca., Em um depoimento dado em 2008, ele observou que ela tinha sido muito boa em seu trabalho. “Então, por razões que não entendo”, continuou ele, ” e não sei se alguém entende, ela começou a agir cada vez mais imperial e estava destruindo a moral dos funcionários e potencialmente colocando em Risco Os anos de sucesso que haviam sido acumulados.entre as ações a que Carrell se refere estavam os pára-quedas dourados, conhecidos como “acordos de continuação salarial”, que Rebecca ajudou a criar para si e seus dois irmãos., Eles foram postos em prática em 2002, sem um voto do Conselho de administração, e alega-se que ela tinha dito a seus irmãos que os termos dos três acordos eram equivalentes. A dela era mais doce, e na agitação que se seguiu, ela foi removida do seu escritório e processada pelas cavernas para rescindir os acordos. Os dois lados se decidiram por termos não revelados antes do caso ir a julgamento (seus irmãos voluntariamente rescindiram seus acordos).o que se seguiu foi um turbilhão de litígios., Os Caverns processaram Nathan Miller, o advogado que aconselhou Rebecca e tinha sido o conselheiro geral da corporação. Miller também era um administrador dos dois fundos que controlavam a maioria das ações da Luray Caverns Corp., E ele processou o outro administrador, a mãe de Rebecca, para ser liberado desse dever e ser considerado inofensivo por suas ações. Em seguida, os irmãos mais velhos lutaram com seus irmãos mais novos e seus pais sobre quem deveria substituir Miller.,no meio de toda esta luta-e alegadamente desconhecida para Katherine e Elizabeth — os pais reescreveram os testamentos e colocaram provisões que seriam despoletadas se algum dos irmãos se opusesse aos pais nas nomeações para os trusts. Então, em junho passado, os irmãos mais novos processaram Katherine E Elizabeth para anular suas heranças. O processo foi arquivado por razões técnicas em fevereiro. O juiz Michael Urbanski do Tribunal Distrital dos EUA em Harrisonburg disse que Rebecca precisa ser uma parte do caso, e, por causa disso, o assunto precisa ser ouvido no tribunal estadual.,mais complicação é que nenhum dos irmãos mais velhos atualmente trabalha para as cavernas, e dois vivem fora da Virgínia. Apesar de Rebecca viver em Luray, Katherine é uma potter em Montana, e Elizabeth é uma campainha na França. Elizabeth e Katherine ambos disseram em depoimentos que eles foram encorajados a seguir suas paixões e seguir carreiras longe das cavernas, em parte por causa do conhecimento de que o estoque das cavernas — sua herança — estaria disponível em sua aposentadoria.,como eu descrevi a cadeia de eventos para Charles Gallagher, diretor do Fórum de negócios da família na Escola de negócios da Virginia Commonwealth University em Richmond, tudo o que ele podia dizer, repetidamente, foi: “oh, meu Deus.”

as empresas familiares podem ser bastante bem sucedidas, disse ele, mas a gestão e a mistura de sangue e comércio, insiders e outsiders, requer uma mão hábil, planejamento e enormes quantidades de confiança. “Uma vez que se perde essa confiança, uma vez que ela é quebrada, é quase impossível restaurar essa relação. Não há plano de recuperação para isso., Uma vez que você traz os advogados, é uma situação de perda-perda.”

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Um sinal a caminho das cavernas.
(Charlie Archambault)

The silent party to all the fighting is,of course, Luray Caverns. Não é apenas um marco Natural dos EUA. É também um negócio, e as empresas podem sofrer quando os seus proprietários estão em guerra uns com os outros., George Peterson, um advogado em Fairfax que tem representado os irmãos mais novos e seus pais através de grande parte do litígio, disse em uma audiência: “houve uma enorme divisão familiar que tem afetado as operações da Luray Caverns Corp. Esta questão precisa ser decidida. … “Que foi em 2005, e muitos processos judiciais mais tarde, a divisão parece ter se aprofundado apenas.existem atualmente nove cavernas na Virgínia. Ao longo dos anos, várias pequenas grutas de exposição se fecharam, e muitas que ficaram mudaram de mãos de seus primeiros donos., Grand Caverns, que começou tudo, é agora propriedade da cidade de Grottoes. Cavernas intermináveis, ao norte de Harrisonburg, foi em um momento visto como um rival digno de Luray, exaltado por cientistas do Museu Americano de História Natural em Nova York; agora é parte de um Resort RV afiliada à NASCAR e aberto apenas de abril a novembro.a longevidade de Luray, sua capacidade de ainda atrair multidões, é em parte por causa de sua localização, particularmente sua acessibilidade a Washington e proximidade ao Parque Nacional de Shenandoah e Skyline Drive. Mas há mais do que isso., Tom Lera, um ex-presidente do Conselho da caverna da Virgínia, disse que o talento de Ted Graves estava no marketing das Cavernas para viajantes auto e entender as necessidades dos viajantes familiares após a Segunda Guerra Mundial. Graves promoveu a ciência ao invés dos mistérios do submundo e criou um corpo de guias profissionais que moveram a experiência das Cavernas para longe do Teatro de carnaval de uma geração anterior. “O modelo Luray”, disse Lera, ” foi copiado em todo o mundo.”

Luray Prefeito Barry Presgraves.,como um monte de comunidades turísticas, Luray está um pouco deserta na época. Alguns dos motéis fecham. Outros cortam as taxas. Os grandes fabricantes que costumavam fornecer estabilidade econômica durante todo o ano fecharam ou encolheram, e a beleza remota de Page County não ajuda a trazer novos empregos na fábrica. A taxa de desemprego aqui é maior do que nos condados vizinhos, e o prefeito de Luray, Barry Presgraves, disse que a área está lutando., O turismo é mais importante do que nunca, e ele está bem ciente do papel outsize que as cavernas desempenham em trazer as pessoas para a cidade, em colocá-lo no mapa.”eu sempre digo às pessoas que você não pode entrar no céu se você não tiver ido para as cavernas de Luray”, disse ele. Da luta que tem consumido a família Graves por tanto tempo, Presgraves disse simplesmente que é de Partir o coração. “Acho que, no final, tudo vai ficar bem. São todos um bom grupo de pessoas, e têm sido boas para a comunidade.”

outros não têm tanta certeza de que tudo irá funcionar., Falei com Chris Marston, editor da Luray Page Free Press. Ele cresceu com os Graveses e escreveu uma lembrança comovente sobre a matriarca Rebecca Graves depois que ela morreu em 2012. Ele acha que os pais, até ficarem velhos demais e doentes demais, mantiveram muita da luta sob controle. “Estava pronto para se desvendar, e se desvendou mais rápido do que alguém imaginou”, disse ele. Como Presgraves, Marston também subscreve a visão — pelo menos publicamente-de que não há nenhum vilão entre os irmãos. “Eles são um grupo maravilhoso de pessoas, individualmente, mas eles se dão bem? Não. Aquilo lá em cima é uma telenovela.,”

os advogados para os irmãos mais novos não estão comentando sobre se eles vão apelar a demissão ou refilar o seu caso contra as suas irmãs no tribunal do estado. Mas a decisão de Urbanski sugere que o litígio não vai parar apenas com a ordem dele. Este caso é, ele escreveu, “simplesmente uma escaramuça na complicada e controversa batalha que foi travada entre os descendentes do Coronel Northcott sobre a distribuição de estoque e controle de Luray Caverns.”

Em agosto de 2000, os irmãos Graves se reuniram para discutir como as ações da Luray Caverns Corp., seria realizada após a morte de seus pais. Eles estabeleceram o que é chamado de acordo de compra e venda, que é uma estrutura bastante comum para as empresas familiares e restringe a capacidade dos acionistas existentes para vender a membros não familiares. Em essência, uniu as Graveses, para o bem ou para o mal.

sobre esse tempo, houve também discussão sobre se a família deve continuar a gerir as cavernas ou entregar a gestão a um terceiro. Essa ideia foi rejeitada. Em vez disso, a família investiu mais profundamente no reforço da sua principal atracção e na manutenção dos visitantes.,
= = ligações externas = = É pequena, mas bem designada, e entre as suas posses está uma colecção de fachadas de fogão de ferro de Rod Graves. As cavernas também têm tentado reduzir os custos, trabalhando com vendedores para desenvolver excursões auto-guiadas que reduziriam a necessidade de homens e mulheres que, Lanterna na mão, ainda guiam os visitantes através das cavernas e explicar a Ciência e apontar as formações que parecem um cão salsicha ou um macaco jogando bongos.,na minha última visita às Cavernas de Luray, a mulher que nos liderava perguntou ao nosso grupo de 20 ou mais se queríamos que apagasse as luzes. Ela disse-nos para não nos mexermos, depois subiu um pouco e carregou no interruptor. O que era interessante não era apenas a escuridão total, mas também o silêncio que a acompanhava. O guia não nos tinha pedido para ficarmos calados, mas fizemo-lo de qualquer maneira, e durante o breve período de escuridão, estávamos todos juntos e separados sob a corcunda calcária de Cave Hill, incapazes de ver até as nossas mãos, esperando na quietude e na escuridão para que as luzes voltassem.,muitas das pessoas com quem falei na comunidade das cavernas descrevem cavernas — até mesmo mostram cavernas — em quase um sentido religioso, que um ambiente nascido de tal isolamento traz clareza à mente e apreço pela abundância do mundo. São lugares de reflexão, não de litígio, notam eles, e uma caverna que levou 400 milhões de anos para assumir sua forma atual provavelmente superará as divergências de uma família, mesmo uma nomeada para outro tipo de buraco no chão.

Ken Otterbourg vive em Winston-Salem, N. C., onde ele escreve frequentemente sobre negócios e política.,

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